“공기에서 전기 에너지를 만들 수 있습니다” ㈜엔오엔그리드 주남식 회장
“공기에서 전기 에너지를 만들 수 있습니다” ㈜엔오엔그리드 주남식 회장
  • 김준현
  • 승인 2019.05.16 09:38
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“공기 안에 있는 열에너지를 이용하여 무한한 친환경 전기 에너지를 만들 수 있습니다.”
 
공기열발전기를 설명하고 있는 주남식 회장
공기열발전기를 설명하고 있는 주남식 회장
 
지난 30년간 에너지를 연구해온 ㈜엔오엔그리드 주남식 회장의 이야기다. 그는 일명 ‘공기발전기’를 만드는 데에 심혈을 기울여 왔다. 그간 인류의 역사상 공기에 포함되어 있는 열을 추출해 그것을 새로운 전기 에너지로 만들어왔던 발상을 하지는 않았다는 것. 하지만 자연이 이미 만들어 놓은 이러한 에너지의 체계에서 그것을 추출할 수 있는 기술만 있다면, 이제 새로운 에너지의 신세계가 열린다고 말한다. 주남식 회장을 만나 그가 말하는 ‘공기엔진’의 실체에 대한 이야기를 들어볼 수 있었다.
 
공기 중에 포함된 열 에너지에 주목
인류의 역사는 곧 에너지의 역사라고 해도 과언이 아니다. 불이라는 에너지를 발견하면서부터 인류는 발전의 시동을 걸었고, 이후 석탄, 석유의 활용은 인류의 문명을 혁신적으로 전진시켰다. 하지만 환경오염과 에너지 고갈의 문제로 인해 친환경 에너지에 대한 수요가 급등하기 시작했고, 최근에는 원자력 발전에 대한 갑론을박까지 이어지는 상황이다. 이런 상황에서 ‘공기 중의 열을 통해 전기를 만든다’는 말이 맞다면 이것이야말로 획기적인 일이 아닐 수 없다. 주 회장은 여기에 대해 ‘이것은 나의 기술이 아니고 자연의 기술이다’라고 말한다. 그의 주장을 계속 들어보자.
 
공중부양지구본
공중부양지구본
 
“번개가 한번 치게 되면 원자력 발전소 10개가 만들어내는 것에 준하는 1,000만 kW의 에너지가 생산됩니다. 만약 우리가 이 에너지를 활용할 수 있다면, 획기적인 에너지 활용법이 될 것입니다. 하지만 이것은 저의 ‘발명’이 아니고 ‘발견’에 불과합니다. 애초부터 자연에 있던 에너지를 활용하는 것입니다. 만약 우리가 일상적으로 번개를 만들어 낼 수 있다면, 여기에서 전기 에너지를 추출하면 됩니다.”
 
주 회장이 주장하는 원리는 매우 간단하다. 공기 중의 상태를 저기압, 즉 완전한 진공의 상태로 만들게 되면 그 안으로 공기가 유입되면서 전기의 생산 가능성이 열린다는 이야기다. 그는 토네이도의 원리를 통해서 공기에서 전기를 만들어내는 발전기를 만들어냈다고 말한다.
 
20kw급 공기발전기 제작과정
20kw급 공기발전기 제작과정
 
“이 세상에 존재하는 모든 발전기는 단 4가지의 구성으로 되어 있습니다. 터빈, 코일, 자석, 베어링입니다. 중요한 것은 무엇이 터빈을 돌려 전자를 움직이에 하느냐 라는 점입니다. 풍력에너지는 바람이 터빈을 돌리고 태양광 에너지는 태양빛이 전자를 움직입니다. 원자력 발전소에서는 핵분열의 에너지가 이를 돌리게 됩니다. 공기엔진도 마찬가지입니다. 엔진의 내부 상태를 진공으로 만들게 되면 외부의 공기가 그 진공을 메우기 위해 유입되고, 이 과정에서 기체는 액체로 바뀌고, 열 에너지는 운동에너지로 전환되어 터빈을 돌리게 됩니다. 이는 곧 토네이도의 원리와 매우 흡사하다고 할 수 있습니다. 결국, 우리는 이 세상에 존재하는 무한한 공기를 통해서 새로운 전기 에너지를 만들어 낼 수 있는 새로운 시대로 진입할 수 있습니다.”
 
무엇보다 이렇게 얻은 전기 에너지는 기존의 전기 에너지 생산비용을 확실하게 줄일 수 있다고 한다. 주 회장의 말에 따르면, 공기엔진의 생산비용은 태양광발전의 20분의 1, 풍력발전의 30분의 1에 불과하다는 것. 따라서 3kw의 전기를 30년 동안 사용할 경우, 한전의 전기료는 5천만 원이 넘고 풍력발전은 8천만 원, 태양광은 1억 5천 만원에 달한다는 것. 반면 공기엔진을 활용하면 고작 660만 원 밖에 되지 않는다고 말한다. 만약 주 회장의 말대로 이러한 공기엔진이 현실화되면 이는 인류의 역사에서 획기적인 전기 에너지 생산방식이 아닐 수 없다.
 
전력망으로부터의 자유 꿈꿔
주 회장은 매우 공학적인 일을 하고 있지만, 실제 그의 전공은 법학이다. 마산상고와 부산대 법대를 졸업한 그는 젊은 시절 SK케미칼에 입사, 직장생활을 했다. 그는 업무 중에 자꾸만 불량이 발생한다는 점에 주목, 시스템의 개선을 건의했지만, 잘 받아들여지지 않았다고 한다. ‘우리 회사는 생산을 하는 회사이지, 생산을 위한 기계를 만드는 회사는 아니다’라는 것이 그 이유였다. 이에 그는 자신만의 독자적인 발명품을 만들기 위해 훗날 회사를 박차고 나왔고 그 이후 발명인의 삶을 살아왔다. 하지만 현재까지 공기 발전기를 통한 대규모 매출은 발생하지 않고 있다. 아직 이러한 원리를 쉽게 이해하는 사람들이 많지 않을뿐더러, 기존의 에너지 시장에서 지나치게 생소하게 느끼기 때문에 대중화되지 않았다는 것.
 
“그간 활발하게 생산하지는 않았지만, 미래의 수익을 확실하게 믿고 있는 투자자들 덕분에 오늘까지 올 수 있었다고 생각합니다. 콜럼버스가 아메리카 대륙을 발견하겠다고 했을 때 그 역시 돈이 없었기 때문에 스페인의 이사벨라 여왕에게 투자를 해달라고 설득했고, 실제 투자까지 6년간의 오랜 시간이 걸리기도 했습니다. 공기 발전기는 제가 된다고 해서 되는 것도 아니고, 이미 자연이 만들어 놓은 것입니다. 만약 안되는 일을 하면 저 역시 그 기간이 힘들겠지만, 되는 일이 늦어지는 것은 그리 고통스럽지 않습니다. 결과물이 늦든 빠르던 확실하다면 인내의 시간도 즐겁다고 생각합니다.”
 
그의 말에 따르면 현재 이러한 공기 발전기에 대한 경쟁사는 없는 상태다. 국내 뿐만 아니라 전 세계적으로는 유일무이한 공기 발전기 제조회사라고 강조한다.
그가 말하는 공기발전기의 활용 범위는 꽤 넓다. 가정이나 산업체 등 전기를 필요로 하는 모든 용도의 발전기, 오토바이, 자동차, 선박, 항공기 등의 수송기계, 냉난방기, 냉장고, TV 등의 모든 가전제품에 쓰일 수 있다. 특히 소형화가 가능하기 때문에 궁극적으로는 휴대폰 안에도 내장할 수 있다고 말한다. 만약 그의 주장대로라면, 이제 공기발전기는 인류의 모든 에너지를 대체할 수 있는 획기적인 기술이 될 수도 있다.
 
원전(원자력발전)과 공전(공기열발전) 비교
원전(원자력발전)과 공전(공기열발전) 비교
 
현재 공기발전기의 제작 단가는 1kw가 220만원이며 1000kw는 22억원이다. 납기는 90일만에 가능하고 품질보증 기간은 무려 100년이다.
그가 지은 회사 이름에는 그의 꿈이 함께 담겨 있다. ‘엔오엔그리드’라는 말은 ‘NON GRID’의 우리말표기이다. 여기에서 ‘NON’은 ‘없다’라는 의미로서 전력망(GRID)로부터의 완전한 자유를 의미한다. 그가 개발한 공기발전기를 통하면 기존의 전력망에 더 이상 의존할 필요가 없기 때문에 말 그대로 ‘논 그리드’가 된다는 이야기.
 
 
특히 주 회장은 4차 산업혁명 시대에 전기의 중요성은 더 말할 필요가 없다고 말한다. 아무리 로봇과 인공지능, IoT가 발전한다고 해도 그것을 움직일 수 있는 전기 에너지가 없다면 아무런 소용도 없기 때문. 그런 점에서 주 회장은 오늘도 자신이 만든 공기 발전기의 화려한 비상을 꿈꾸고 있다.

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